Pourquoi les vautours ne sont pas empoisonnés par la charogne

Certains des animaux les plus mystérieux sont des charognards. Ces animaux se nourrissent de matière organique en décomposition ou, plus simplement, des cadavres d'autres animaux. Et en même temps, le poison cadavérique ne les affecte pas. La tâche des charognards est importante et même en partie noble: ils servent de maillon important dans le traitement de la matière organique, la rendent plus accessible aux micro-organismes et, en plus, éliminent les potentiels de reproduction des maladies infectieuses.

Aujourd'hui, nous allons parler de l'un des représentants les plus brillants des charognards - les vautours.

Les vautours sont souvent confrontés à des restes en décomposition qui contiennent à la fois des bactéries hautement dangereuses et le venin cadavérique qu'ils produisent. On pense que les traits caractéristiques de l'apparence des charognards sont des adaptations à un régime alimentaire spécifique: un long cou flexible leur permet d '"examiner" l'intérieur d'un animal tombé en détail, et l'absence de plumes sur la tête et le cou réduit la probabilité que des morceaux de nourriture contenant des bactéries et des jus putrides persistent sur le corps des oiseaux. Quant au célèbre col en duvet ou en plumes, il sert littéralement de serviette - pour que tout ce qui coule le long du cou du charognard ne coule pas plus loin sur la poitrine, le dos et le ventre. Laissez-le s'attarder sur une petite «serviette» pour tacher tout le corps. Eh bien, pour se débarrasser des bactéries qui se sont néanmoins emparées d'eux, les oiseaux prennent des bains de soleil: ils déploient leurs ailes, s'exposant à la lumière ultraviolette du soleil (vraisemblablement, une telle désinfection fonctionne le plus efficacement dans les montagnes).

Mais les charognards doivent se protéger non seulement de l'extérieur, mais aussi, pour ainsi dire, de l'intérieur - après tout, leur système digestif doit en quelque sorte résister aux bactéries putréfactives et aux produits de décomposition. Sur ce point, il existe diverses hypothèses, en partie confirmées par la recherche. Par exemple, la résistance des oiseaux aux mauvaises substances s'explique par la forte acidité et la puissante activité enzymatique du tractus gastro-intestinal (on sait que les vautours et les vautours digèrent facilement les os). En revanche, la microflore bactérienne peut jouer ici un rôle.

Des scientifiques de l'Université de Copenhague (Danemark), du zoo de Copenhague et de la Smithsonian Institution (États-Unis) ont analysé quelles bactéries vivent dans deux espèces de vautours et sont parvenus à la conclusion que le tractus gastro-intestinal des oiseaux combine un pouvoir destructeur élevé avec une sélectivité non moins élevée. Le plus étonnant est que les vautours ont réussi à "se lier d'amitié" avec les genres bactériens Fusobacteria et Clostridia. Certaines fusobactéries font partie de la microflore normale des voies respiratoires supérieures, gastro-intestinales et génitales, mais certaines d'entre elles sont impliquées dans le traitement des restes organiques. Il en va de même pour les clostridies - certaines d'entre elles sont généralement toxiques, produisant de la toxine botulique et d'autres poisons. En grande partie à cause des fusobactéries et des clostridies, les restes d'animaux deviennent non comestibles pour la plupart des animaux. En plus des vautours: en eux, ces microbes sont devenus un composant normal de la microflore, aidant apparemment les oiseaux à digérer la charogne.

Un autre détail curieux a été révélé lorsqu'ils ont décidé de comparer la microflore des charognards vivant dans la nature avec ceux qui vivent dans les zoos. Les deux mangent différemment et on s'attend à ce que leur microflore soit différente. En effet, comme on le sait, l'alimentation influence fortement la composition en espèces des bactéries gastro-intestinales, du moins chez les mammifères. Étant donné que les vautours et les oiseaux de proie communs sont nourris de la même manière dans un zoo, les bactéries présentes dans leurs intestins devraient être similaires. Mais tout s'est avéré différent: chez les vautours du zoo, la microflore ressemblait à celle que l'on pouvait trouver chez les vautours à l'état sauvage, plutôt que chez les hiboux et les faucons des cages voisines. En d'autres termes, chez les charognards, la composition des bactéries gastro-intestinales n'est pas tant déterminée par le régime alimentaire que par le système digestif lui-même. Les résultats de la recherche sont publiés dans Nature Communications.

Comment exactement l'estomac et les intestins des vautours séparent les bactéries inutiles des bactéries nécessaires et comment les bactéries nécessaires, malgré toute leur nocivité, aident les oiseaux à digérer la charogne n'est pas encore tout à fait claire. Cependant, il est évident que la relation entre les charognards et la microflore est beaucoup plus complexe qu'on ne le pensait auparavant, et de nouveaux travaux indiquent les directions dans lesquelles ces relations peuvent être étudiées. En effet, l'environnement chimique de l'estomac des vautours est défavorable à de nombreuses bactéries, mais nous avons réussi à établir une coopération fructueuse avec certaines d'entre elles (plus que dangereuses). En général, les bactéries gastro-intestinales des oiseaux ont été beaucoup, bien pires que leurs «homologues» chez les animaux et les humains, donc, très probablement, à l'avenir, non seulement les vautours avec leurs habitudes alimentaires excentriques, mais aussi les oiseaux ordinaires recevront une augmentation attention.