Pourquoi le cloporte Cymothoa exigua mange-t-il la langue de poisson?

Cymothoa exigua, également appelé pou mangeur de langue, est un petit crustacé qui parasite les poissons.

La longueur du corps de Cymothoa exigua ne dépasse pas 3-4 centimètres, il y a de petites griffes et une coquille. En raison de sa petite taille, le parasite pénètre facilement les branchies et se fixe à la base de la langue du vivaneau rose tacheté.

Il aspire le sang avec les griffes à l'avant, ce qui provoque l'atrophie de la langue par manque de sang. Après cela, le cloporte remplace la langue du poisson, attachant son propre corps aux muscles du moignon de la langue. La chose la plus intéressante est que le poisson peut l'utiliser de la même manière qu'une langue normale, c'est-à-dire qu'il remplit pleinement les fonctions de la langue sans causer de dommage visible au vivaneau. C'est le seul cas connu où un parasite remplace fonctionnellement un organe hôte.

Lorsque le crustacé remplace la langue, il se nourrit toujours du sang de l'hôte, mais surtout de mucus de poisson. Ayant occupé une place «libre», les cloportes parasitent les mêmes poissons jusqu'à la fin de leur vie. Parvenue à maturité, elle meurt et le langage atrophié de la victime ne retrouve jamais sa capacité de travail.

Fait intéressant, à la recherche de partenaires, d'autres cloportes nagent même dans la bouche du poisson, avec le parasite qui y vit, où l'accouplement a lieu. Les œufs sont pondus dans une poche spéciale sur le ventre de la femelle, d'où les Cymothoa exigua éclos sont partis nager librement à la recherche de leur nouveau foyer.

Habitat de Cymothoa exigua au large de la Californie. Cependant, ils parviennent parfois à nager assez loin. En 2005, un poisson infecté par ce parasite a été capturé au Royaume-Uni, bien qu'il s'agisse d'un cas exceptionnel.

Pour les humains, le parasite n'est pas dangereux, mais il peut vous mordre le doigt si vous essayez de le retirer de la bouche du poisson.